Como a vida urbana muda o cérebro

Recentemente, encontrei uma publicação no maravilhoso blog Body Odd do MSNBC.com, intitulado:

"A vida na cidade o estressa, o estudo confirma." Mas a descoberta real do estudo é muito mais ambígua – e difere o suficiente dessa interpretação que pensei que valia a pena uma resposta.

O estudo recrutou as pessoas que cresceram nas grandes cidades e pessoas que foram criadas no país. Uma vez no laboratório, os participantes foram submetidos a um teste de matemática difícil (tudo ao mesmo tempo em que sua atividade cerebral foi monitorada por uma máquina fMRI).

Depois que os participantes inevitavelmente cometiam erros de matemática, eles "acidentalmente sobrecarregaram" o experimentador criticá-los e dizer a outro experimentador que talvez o participante não tenha sido cortado para este estudo. Claro, isso era tudo uma artimanha: os pesquisadores queriam saber como os cérebros dos participantes responderiam à crítica social.

A descoberta chave: as pessoas que cresceram nas grandes cidades mostraram uma resposta mais forte na amígdala do que os participantes nascidos no país.

Agora, é verdade que a amígdala é muitas vezes referida como o "centro de estresse" do cérebro, e ele acendeu a resposta ao estresse de luta ou fuga. Mas uma resposta de amígdala nem sempre significa uma resposta ao estresse.

O pensamento mais recente na neurociência expandiu o papel da amígdala para a cognição social – em outras palavras, entendendo as motivações de outras pessoas e reagindo habilmente às demandas sociais. Pode ser um "respondedor inicial" para sinais sociais importantes, incluindo conflitos sociais e ameaças, antes que o resto do cérebro receba a mensagem.

Um estudo publicado no início deste ano descobriu que, entre as espécies de animais não humanos, uma amígdala maior e melhor conectada reflete um sistema social mais complexo. À medida que uma espécie desenvolveu desafios sociais maiores como cooperação, comunicação e gerenciamento de conflitos, essa área do cérebro parecia "intensificar" e fornecer uma base instintiva para habilidades sociais – ou, se você crescesse em uma cidade grande, o que você poderia chama "inteligência da rua".

Então, quando eu li as descobertas deste novo estudo, meu primeiro pensamento não era que a vida nas cidades o estude, mas que crescer em uma cidade exige que o cérebro em desenvolvimento melhore na navegação num sistema social complexo. Nas áreas urbanas, você está exposto a uma maior diversidade e densidade de população do que nas áreas rurais. Você precisa obter bons reconhecimentos rápidos de pistas sociais, evitar ameaças sociais e aprender com conflitos sociais. No estudo da crítica social, as palavras do experimentador eram um sinal de que o participante não estava cumprindo as demandas da situação e uma advertência de possíveis conflitos sociais.

Claro, os dois não são mutuamente exclusivos. As cidades podem ser estressantes e podem tornar o cérebro mais sensível ao estresse. Mas a vida da cidade também pode nos ensinar a ser especialmente sensível às pistas sociais e a moldar um cérebro que melhor possa navegar na complexidade do mundo urbano.

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