O melhor alívio para o estresse nas crianças pode ser um cão

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Devemos prescrever cães em vez de Prozac ou Valium para tratar o estresse em crianças?

O ônibus escolar abaixou minha neta na minha casa. Pelo jeito que ela pegou as escadas, com a cabeça baixa, soube que tinha passado um mau dia na escola. As crianças são muitas vezes indecentes na forma como se relacionam com crianças que têm deficiências que fazem a minha neta um alvo freqüente para seus colegas de classe. Ela jogou a mochila ao lado da porta e se jogou no sofá e eu sabia que, em um momento ou dois, seu nível de estresse elevado causaria que ela explodisse com raiva ou lágrimas.

Naquele momento, meu Cavalier King Charles Spaniel, Ripley, puxou a cabeça para fora do meu escritório. Minha neta o viu, mudou a posição do sofá para o chão e o chamou para ela. Ele correu e ela acariciou suas macias orelhas em suas mãos enquanto ela murmurava: "Eu amo você, Ripley. Você me ama? "O cão respondeu lambendo o rosto e abanando a cauda. Ela deu um pequeno sorriso e seus músculos parecem descer lentamente e a esperada torrente de emoções não veio. Cerca de 10 ou 15 minutos depois, ela parecia calma o suficiente para voltar ao normal, e ela subiu no sofá e ligou a televisão para o canal de programação de seus filhos favoritos, dando tapinhas na almofada ao lado dela para convidar o cachorrinho de volta ao colo .

Eu vi várias variantes deste cenário se desenrolar muitas vezes em minha casa, no entanto, suponho que o motivo pelo qual esse episódio chamou minha atenção mais do que o habitual foi porque eu tinha acabado de encontrar um novo estudo que analisava a capacidade dos cães para amortecer o estresse experimentado por crianças pequenas. Esta pesquisa foi realizada por uma equipe de pesquisadores liderada por Darlene Kertes, do Departamento de Psicologia da Universidade da Flórida, em Gainesville. As descobertas foram publicadas na revista Social Development.

Parece que às vezes esquecemos que as crianças estão tão sujeitas a efeitos de estresse quanto os adultos. Em uma pesquisa realizada pela American Psychological Association, relatou-se que quase um terço das crianças entrevistadas experimentaram um sintoma físico associado ao estresse no mês anterior. O problema é que não só há problemas sintomáticos a curto prazo devido ao estresse, como distúrbios do sono, dores de cabeça ou dores de estômago, mas também a possibilidade de problemas de saúde a longo prazo, como depressão, ansiedade e úlceras. Portanto, qualquer maneira de amortizar as respostas ao estresse em crianças pode ter conseqüências duradouras.

Este novo estudo envolveu 101 famílias com crianças entre 7 e 12 anos de idade. Todas essas famílias também tinham um cão de estimação.

Claro que um estudo como este deve ter uma situação que induzirá algum nível de estresse nas crianças que estão sendo testadas. Esses pesquisadores optaram por dar às crianças do participante duas tarefas. O primeiro envolveu preparar um pequeno discurso que eles tiveram que dar a dois estranhos que serviram como "juízes". O segundo envolveu um problema de aritmética mental que teve que ser realizado em frente aos mesmos juízes. Essas tarefas são conhecidas por causar o estresse medido tanto pelos relatórios dos participantes quanto pelos níveis de cortisol. O cortisol é um dos hormônios do estresse secretados pelas glândulas adrenais.

Para os fins desta investigação, as crianças tiveram que se envolver nessas tarefas em uma das três condições. Na primeira condição, seus pais estavam presentes para fornecer algum tipo de apoio emocional. No segundo, apenas o cão da família estava presente. Na terceira condição, ninguém estava presente para fornecer qualquer tipo de suporte. A quantidade de estresse experimentada pelas crianças foi medida antes do teste, durante as tarefas de indução do estresse e, posteriormente, após um breve período de recuperação usando um questionário pictórico que mostrou pessoas com diferentes emoções que variam de totalmente relaxado para totalmente estressado. Ao mesmo tempo, foram coletadas amostras de saliva que poderiam depois ser testadas quanto à concentração de cortisol.

Os resultados revelaram que os níveis de estresse das crianças foram afetados dependendo da natureza do suporte social que estava disponível. Talvez porque as crianças durante a infância média estão começando a depender menos de seus pais para o apoio e orientação social e mais sobre seus amigos e conhecidos, houve pouca diferença em sua experiência psicológica de estresse entre executar as tarefas sozinho ou ter presentes nos pais. No entanto, ter o presente de cachorro da família produziu uma queda significativa nos relatórios das crianças de sua sensação de estar estressado. Isso pode ser porque o cão fornece suporte sem julgamento ou avaliação, enquanto a criança freqüentemente experimentou seus pais avaliando seu comportamento ou concordando com a avaliação dada por outros, como professores (ou talvez, neste caso, talvez os juízes).

Olhar para as mudanças hormonais produz um resultado um pouco mais complicado. Se você apenas olha os achados gerais, há pouca mudança no nível do hormônio do estresse do cortisol nas três condições. No entanto, se você olhar dentro dos resultados globais, algo interessante aparece. Simplesmente ter os cachorros que pairam em torno das crianças por conta própria não parece ter muito efeito de buffer de estresse. No entanto, uma grande porcentagem das crianças solicitou ativamente aos seus cães que se aproximassem deles, para que pudessem ser acariciados, acariciados ou interagindo com eles. Para essas crianças que buscavam e recebiam especificamente conforto de contato de seus cães, houve uma queda nos níveis de cortisol indicando uma redução significativa no seu nível de estresse.

Assim, os resultados parecem mostrar que, no nível psicológico, simplesmente ter um cachorro próximo é suficiente para diminuir os sentimentos de uma criança de estar estressado quando as demandas estão sendo feitas sobre eles. No entanto, se a criança procura uma interação direta com o cão, incluindo tocar e acariciar, não só há reduções psicológicas no estresse sentido pela criança, mas existem mudanças fisiológicas reais que reduzem a concentração dos hormônios do estresse que, em última instância, podem fazer danos sustentados à saúde mental e física da criança.

Então, talvez, quando se trata de gerenciar níveis moderados de estresse para crianças durante sua infância média, os cães são o novo Prozac.

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